¿Por qué hay tanta gente muriendo en el monte Everest?

Las largas filas en la frígida cumbre del Monte Everest, en parte debido a los pocos días de buen clima, pueden haber contribuido a la muerte de siete escaladores esta semana, informan fuentes de noticias.

Estas multitudes desembocaron en un atasco mortal. Uno de los montañeros fallecidos, Nihal Bagwan de 27 años de edad, de la India, fue «atrapado en el tráfico durante más de 12 horas y se agotó», dijo Keshav Paudel, de Peak Promotion, una empresa que organiza viajes en el Everest. «Los guías Sherpa lo llevaron al Campamento 4, pero él dio su último suspiro allí».

El agotamiento es un riesgo al que se enfrenta todo escalador. Pero, ¿qué es lo que tiene el pico repleto de Everest que está causando que algunas personas pierdan la vida?

Los atascos significan que las personas tendrán que pasar más tiempo en las elevaciones que están afectando al cuerpo humano y, si tienen que descender debido a una enfermedad, es una espera más larga a los tratamientos salva-vidas, dijo un experto.

Peligros del Everest

Como la montaña de mayor altitud del mundo, el Everest se encuentra a 8.848 metros sobre el nivel del mar. Sin embargo, los escaladores pueden comenzar a experimentar enfermedades agudas de montaña en elevaciones mucho menores de 2.500 m, dijo el Dr. Andrew Luks, profesor de la División de Medicina Pulmonar y Cuidados Críticos de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington.

El mal agudo de montaña (MAM) no es fatal, pero sus síntomas pueden hacer que un escalador se sienta mal. El MAM afecta hasta al 77% de los viajeros que suben a alturas de entre 1.850 y 5.895 m, escribió Luks en un estudio de 2015 en el Journal of Applied Physiology. Los escaladores con MAM tienden principalmente a tener dolores de cabeza, pero también pueden experimentar náuseas, vómitos, letargo y mareo.

«[MAM] es la forma más leve de enfermedad aguda de montaña», dijo Luks a Live Science. Se puede prevenir si los escaladores ascienden lentamente a la montaña (después de alcanzar los 3.000 m), no se esfuerzan demasiado y toman la medicación para la enfermedad de altura, la acetazolamida (nombre comercial Diamox) o la dexametasona esteroide antiinflamatoria.

Una persona con AMS debe detener inmediatamente su ascenso. Si los síntomas no mejoran en uno o dos días, es hora de bajar la montaña, dijo Luks.

Las enfermedades agudas de montaña más graves incluyen edema cerebral de gran altitud (ECGA), que es una inflamación del cerebro, y edema pulmonar de gran altitud (EPGA), que es una acumulación de líquido en los pulmones. Estas condiciones son raras pero pueden ser mortales.

Por ejemplo, ECGA afecta a menos del 1% de las personas que suben por encima de los 3.000 m. Muchas personas que desarrollan ECGA obtienen MAM primero, anotó Luks. Una vez que el cerebro de una persona se hincha, puede desarrollar un equilibrio o coordinación deteriorados, tener un estado mental alterado o sentirse extremadamente cansado. Incluso pueden caer en coma.

Las personas con ECGA deben descender lo antes posible y, si es necesario, recibir oxígeno suplementario, tomar el medicamento dexametasona o colocarse en una cámara hiperbárica portátil, escribió Luks en el estudio.

Mientras tanto, EPGA afecta hasta el 8% de los escaladores entre 2.500 y 5.500 m. Si se acumula líquido en los pulmones, puede hacer que el escalador se mueva más lentamente y desarrolle una tos, a veces con esputo rosado y espumoso.

Además, la congelación, la hipotermia y el agotamiento también pueden afectar a la salud de un montañero. Y pararse en una larga fila para ascender y descender la montaña no ayuda.

Tráfico mortal

«Cuanto más tiempo pasa alguien por encima de una elevación de umbral en la que podrían enfermarse, mayor es el riesgo que enfrentan», dijo Luks. «Y si alguien no puede descender debido a una fila masiva en la montaña, entonces eso hará que sea difícil lograr que lleguen a una terapia definitiva».

Cuando los montañeros están esperando en la fila, no están comiendo, bebiendo o durmiendo, dijo. También están consumiendo valiosos suministros de oxígeno, si deciden traer tanques suplementarios, y se exponen a condiciones de congelación.

La fiebre de la cumbre, o el impulso para llegar a la cima de una montaña sin importar qué, probablemente también juega un papel, dijo.

«Estas personas muy a menudo, aunque no siempre, han invertido importantes sumas de dinero y tiempo en este esfuerzo», dijo Luks. «Y en un día en que las condiciones meteorológicas son buenas, puedes imaginar que sería muy difícil convencer a alguien de que se dé la vuelta porque la fila es larga».