Escáneres cerebrales revelan una región Pokemon en adultos

Al escanear los cerebros de los adultos que jugaban Pokemon cuando eran niños, los investigadores descubrieron que este grupo de personas tiene una región del cerebro que responde más a los personajes de dibujos animados que a otras imágenes. Más importante aún, este método de investigación encantador nos ha dado una nueva visión de cómo el cerebro organiza la información visual.

Para el estudio, publicado en la revista Nature Human Behavior , los investigadores reclutaron a 11 adultos que eran jugadores Pokemon “experimentados” , lo que significa que comenzaron a jugar entre las edades de cinco y ocho años, continuaron durante un tiempo y luego volvieron a jugar como adultos, y 11 novicios. Primero, evaluaron a todos los participantes con los nombres de Pokemon para asegurarse de que los profesionales realmente pudieran distinguir a un Clefairy de un Chansey. Luego, escanearon los cerebros de los participantes mientras les mostraban imágenes de los 150 Pokemon originales (en rondas de ocho) junto con otras imágenes, como animales, caras, carros, palabras, pasillos y otras caricaturas. En jugadores experimentados, una región específica respondió más al Pokemon que a estas otras imágenes. Para los novatos, esta región – que es llamado surco occipitotemporal y, a menudo, procesa imágenes de animales – no mostró ninguna preferencia por los Pokemon.

Pokemon: Reconócelos a todos

No es tan sorprendente que jugar muchas horas de Pokemon como niño lleve a cambios cerebrales; mirar casi cualquier cosa durante el tiempo suficiente hará lo mismo. Ya sabemos que el cerebro tiene grupos de células que responden a ciertas imágenes, e incluso hay una para reconocer a Jennifer Aniston. El mayor misterio es cómo el cerebro aprende a reconocer diferentes imágenes. ¿Qué predice qué parte del cerebro responderá? ¿El cerebro clasifica las imágenes (y, por lo tanto, desarrolla estas regiones) según lo animados o inmóviles que sean? ¿Se basa en qué tan redondo o lineal es un objeto?

La forma habitual de investigar esto es enseñar a los niños (cuyos cerebros aún están en desarrollo) a reconocer un nuevo estímulo visual y luego ver qué región del cerebro reacciona. El coautor del estudio Jesse Gómez, becario postdoctoral en psicología en la Universidad de California en Berkeley, se inspiró en este tipo de investigación en monos. Pero «parece poco ético que un niño venga y juegue a atrapar Pokemon durante ocho horas al día para que aprenda un nuevo estímulo visual», dice Gómez. Enseñar un nuevo estímulo visual es un proceso cuidadosamente controlado. Para asegurarte de que obtienes datos limpios, tienes que mostrar a todos los sujetos la misma imagen con el mismo brillo y vista desde la misma distancia, y tienes que mostrarla una y otra vez.

Científicos encontraron una región cerebral activada por Pikachu y otros personajes.

El proyecto parecía un sueño imposible hasta que Gómez se dio cuenta de que los Pokemon, específicamente del tipo de los juegos de Game Boy de la década de 1990, serían perfectos para esta tarea. «Pasé casi tanto tiempo jugando ese juego como lo hice con la lectura y esas cosas, al menos durante un par de años cuando tenía seis y siete años», dice. Para esta generación, todos veían las mismas imágenes (Pokemon en blanco y negro que no se movieron), y la mayoría de las personas sostenían la Game Boy a 30 centímetros de la cara, haciendo de este un experimento ideal.

Los resultados apoyan una teoría llamada «sesgo de excentricidad», que sugiere que el tamaño de las imágenes que estamos viendo y si lo estamos viendo con visión central o periférica predecirá qué área del cerebro responderá. Esta región en particular está asociada con personas que miran directamente a una imagen. Como nadie pasó horas de niño jugando Pokemon en su Game Boy usando solo su visión periférica, la teoría se comprobó.

Esta no es la primera vez que Gómez ha estudiado el cerebro usando Pokemon. También ha realizado escaneos de niños mirando Pokemon, y dice que se podrían usar métodos similares cuando se trata de sonido. Cuando aparece un Pokemon, emite un cierto sonido, y Gómez cree que podría ser interesante ver si también hay una «región de Pokemon» en la parte auditiva del cerebro.